Ninety-two Latinos/Hispanic leaders of the Presbyterian Church (U.S.A.) sent a letter to their communities in the United States and sister churches in Latin America about the decisions taken by the 221st General Assembly, which met in Detroit June 14-21.

The June 27 letter addresses the most controversial issues debated by the Assembly.

“We already have heard many times,” the letter says, “that the General Assembly adopted an authoritative interpretation of its constitution, which leaves it to teaching elders the decision to celebrate marriages between people of the same sex in the U.S. states where these ceremonies are legal; and left in the hands of the sessions the decision to authorize the use of church's facilities for these ceremonies.”

The letter continues: “We’ve also heard that next year our presbyteries will vote to approve or reject a proposed amendment to the Constitution, which redefines marriage as ‘a unique commitment between two people, traditionally a man and a woman.’

“Similarly we have heard the decision of the Assembly to divest denominational funds from  Caterpillar, Motorola and Hewlett-Packard companies, due to its links with the policies of the State of Israel that threaten Palestinian communities,” the letter notes, adding “the emphasis on these three points is so great that it sometimes seems that the Assembly met for just this purpose.”

But “we have achieved a lot together in Detroit,” Hispanic Latino leaders said, highlighting several other Assembly actions.

Among the signatories are General Assembly and mid councils, seminary professors and staff, pastors, ruling elders and national leaders of Hispano Latino organizations.

The Rev. Jose Luis Casal is general missioner of Tres Rios Presbytery

The full text of the letter in English:

To our brothers and sisters of the Hispanic Latin community in the United States and our partners in Latin America:

Grace and peace from our Lord Jesus Christ for each one of you!

The 221st General Assembly of the Presbyterian Church in the United States of America, which met in Detroit from June 14 to 21, has just finished its business and, as is often the case with all meetings of our faith communities, there were moments of agreement and disagreement, sadness and happiness, uncertainty and certainty. Just as our newly elected moderator, Dr. Heath K. Rada, said in reference to the changing climate we experienced in Detroit, “... just so it is with the General Assembly, we have fog, rain, storms and dawns... but we trust that, in the midst of it all, God will show us the way.” 

“Storms and dawns” also defines the context and the work of the Church of our Lord Jesus Christ. The Church lives between the uncertainty of the unknown and the certainty of the unseen. We know that we walk in darkness yet illumined by the presence of the Spirit of Life, who leads us to “still waters” and “green pastures”, but who also accompanies us through “the valley of the shadow of death.”

As all of us have heard multiple times, and the mass and social communication media have widely publicized, the General Assembly of the church approved an Authoritative Interpretation to its constitution, which leaves up to teaching elders (that is, the clergy) the decision to celebrate marriages between same-gender persons in US states where such a practice is legal; and leaves up to sessions whether church grounds can be used for these ceremonies. We have also heard that over the next year our presbyteries will approve or reject an amendment to the constitution, which redefines the concept of marriage as “a unique commitment between two persons, traditionally a man and a woman.” In the same manner we’ve heard about the Assembly’s decision to divest denominational funds from Caterpillar, Motorola and Hewlett-Packard due to their ties with policies of the state of Israel that threaten Palestinian communities. The emphasis placed on these three points is so great that at times it seems like the Assembly met only for this purpose. 

And yet, we accomplished many other things together in Detroit. Worship services were fabulous, inspiring, and uplifting; preachers challenged us to live with the conviction that God never abandons us, that the blood of Jesus was not shed in vain, and that He calls us to cross the desert of trials because on the other side is the land of promise. In Detroit we also celebrated the 248 new worshipping communities that are already functioning within the Presbyterian Church as part of the “1001 Worshipping Communities” plan. The Assembly rejoiced over the progress of missions we carry out in dozens of countries where we maintain partnerships, many of them in Latin America, investing human and financial resources for the benefit of those sister churches without asking for anything in return. We approved the creation of community response groups to address the needs of immigrant brothers and sisters who are undocumented and need our help.

We rejoiced with the good work done by our seminaries and approved recommendations to make ordination exams more just and culturally-sensitive for Spanish-speaking candidates. We approved sending to the presbyteries for ratification the Confession of Belhar; if approved, it would become the first creed in our Book of Confessions which comes from the Global South, to defy institutional racism and challenge us to watch for the demographical and cultural signs of our times. We honored brothers and sisters, as well as churches and organizations, for their dedicated work on behalf of communities and for the environment, their ecumenical and inter-religious commitment, their journalistic work, their trajectory as writers, as well as women of faith recognized for their service to the church. We had the most wonderful and dynamic group of young adult advisory delegates that we have seen in years; they injected life and energy into the Assembly, making us dance and move with their famous “energizers”, thus offering us joy and movement to awaken us after long working sessions. Unfortunately, all these Assembly actions and activities will not be aired by television stations or seen on newspaper headlines, and many people will ignore them, but not us, not those of us who have seen the storms and dawns of the 221st General Assembly in Detroit. 

The question that remains following this reflection has to do with the future of the church and our role in it: what is the balance of Detroit? The theme that gathered us in Detroit was, “Abound in Hope.” The hope is Jesus, which is why hope casts out fear. Hope makes us more human, more sensitive and more respectful of one another. Because of hope, before criticizing, hurting or insulting anyone, we have to look into their eyes, discover there the presence of Jesus, and recognize that we would be hurting him or her with our words, actions and attitudes.

Who is right and who has the accurate answer to the difficult topics we addressed in Detroit? We can spend hours, days and years discussing them, and this is in fact what has happened with many of these issues, but we prefer to bet on the love of Jesus. Thus it is better to answer the Biblical question: who can separate us from the love of Christ? And if nothing can truly “separate us from the love of God in Christ Jesus our Lord”, then let us do the same with our brothers and sisters, even if they think differently from us. Let us side with God’s love, which goes beyond being united or respectful. As one of our praise songs says: “Let love be from the heart, and not just lip service...”

As a closing reflection we offer you a stanza and the refrain from “We Have Hope”, a famous song that is part of the Latin American Hymnology, written by Methodist Bishop Federico Pagura from Argentina.

“Because He came into the world and into history, because He broke the silence and the agony, because He filled the earth with His glory, because He was light in our cold night. Because He was born in a dark manger, because He lived sowing love and life, because He opened up the hard of heart, and lifted up downtrodden souls. Therefore we have hope today, therefore we fight on tenaciously today, therefore today we look confidently on the future of this land of mine.

In the love of Jesus,

The full text of the letter in Spanish:

A nuestros hermanos y hermanas de la comunidad hispana latina en los Estados Unidos e iglesias hermanas en Latinoamérica:

¡Gracia y paz de nuestro Señor Jesucristo para cada uno de ustedes!

La 221 Asamblea General de la Iglesia Presbiteriana de los Estados Unidos de América, reunida en Detroit del 14 al 21 de junio, acaba de terminar sus trabajos y, como en toda reunión de nuestras comunidades de fe, ha habido momentos de encuentros y desencuentros, tristezas y alegrías, incertidumbre y convicción. Tal y como expresó el moderador electo por la Asamblea, el Dr. Heath K. Rada, haciendo referencia al clima cambiante que experimentamos en Detroit, “… así es la Asamblea General, tenemos niebla, lluvias, tormentas y amaneceres… pero confiamos en que, en medio de todo esto, Dios nos mostrará el camino”. 

“Tormentas y amaneceres” define también el entorno y el trabajo de la Iglesia de Nuestro Señor Jesucristo. La Iglesia vive entre la incertidumbre de lo que no se conoce y la certeza de lo que no se ve. Sabemos que caminamos a oscuras pero iluminados por la presencia del Espíritu de Vida, quien nos conduce a  “aguas de reposo” y “delicados pastos”, pero también nos acompaña en “el valle de sombra de muerte”. 

Todos y todas ya hemos oído muchas veces, y los medios masivos y sociales de comunicación se han encargado de anunciarlo, que la Asamblea General de la Iglesia aprobó una Interpretación Autoritativa de la Constitución, en la cual se deja en manos de los ancianos y ancianas docentes (es decir, el clero), la celebración de matrimonios entre personas del mismo sexo en aquellos estados de los Estados Unidos en donde esta práctica es legal; y en manos de los consistorios, la decisión de usar las instalaciones de la iglesia para estas ceremonias. También hemos oído que en el próximo año nuestros presbiterios estarán aprobando o rechazando una enmienda constitucional que redefine el concepto de matrimonio como “un compromiso único entre  dos personas, tradicionalmente, un hombre y una mujer”. Igualmente hemos oído de la decisión de la Asamblea de retirar los fondos denominacionales invertidos en Caterpillar, Motorola y Hewlett-Packard debido a sus vínculos con las políticas del estado de Israel en contra de las comunidades palestinas. El énfasis en estos puntos es tanto que a veces parece que la Asamblea se reunió solo para esto.

Sin embargo, también hubo otras cosas que hicimos juntos en Detroit. Los servicios de adoración fueron fabulosos, inspiradores y edificantes; los predicadores y predicadoras nos retaron a vivir con la convicción de que Dios nunca nos abandona, que la sangre de Jesús no se derramó en vano y que Él nos llama a cruzar el desierto de las pruebas porque del otro lado está la tierra de la promesa. En Detroit también celebramos las 248 nuevas comunidades de adoración que ya funcionan dentro de nuestra Iglesia Presbiteriana como parte del plan “1001 Worshipping Communities”. La Asamblea se regocijó con los avances de la misión que hacemos en cientos de países con los cuales mantenemos relaciones fraternales de trabajo y cooperación, muchos de ellos en América Latina, en donde invertimos recursos humanos y financieros para beneficio de esas iglesias sin exigir nada a cambio. Se aprobó la creación de grupos de respuesta comunitaria para apoyar a los hermanos y hermanas inmigrantes que no poseen documentos y necesitan de nuestra ayuda. Nos gozamos con el buen trabajo de nuestros seminarios y se aprobaron acciones para facilitarle a los hispanoparlantes exámenes de ordenación más justos y sensibles a nuestra cultura. Aprobamos enviar a los presbiterios para votación la Confesión de Belhar, la cual de ser aprobada sería el primer credo en nuestro Libro de Confesiones proveniente del Sur Global que desafía el racismo institucional y nos reta a mirar los signos demográficos y culturales de nuestros tiempos. Homenajeamos a hermanos y hermanas, así como a iglesias y organizaciones, por su dedicado trabajo a favor de la comunidad, el medio ambiente, el compromiso ecuménico e inter-religioso, su labor periodística, su trayectoria como escritores, y mujeres de fe destacadas por su servicio a la iglesia. Tuvimos el más maravilloso y dinámico grupo de delegados jóvenes que hayamos podido ver en muchos años anteriores, inyectando vida y energía a nuestra Asamblea, haciéndonos bailar y movernos con sus famosos “energizadores” que nos brindaban alegría y ejercicio para desentumecernos después de largas sesiones de trabajo. Lamentablemente todas estas acciones y actividades de la Asamblea no saldrán en los canales de televisión ni en los cintillos de los periódicos y muchas personas las pasarán por alto, pero no nosotros y nosotras, quienes hemos visto las tormentas y los amaneceres de la 221 Asamblea General en Detroit.

La pregunta que queda flotando después de esta reflexión tiene que ver con el futuro de la iglesia y nuestra participación en él: ¿cuál es el saldo de Detroit? El lema que nos congregó en Detroit fue, “Rebosen de esperanza”. La esperanza es Jesús, por eso la esperanza echa fuera el temor. La esperanza nos hace más humanos, más sensibles, más respetuosos los unos con los otros. La esperanza hace que antes de criticar, herir o lanzar epítetos contra alguien, mire  a los ojos de esa persona para descubrir al Jesús que está allí presente y a quien voy a herir con mis palabras, acciones o actitudes.

¿Quién tiene la razón y la respuesta correcta acerca de los temas difíciles que discutimos en Detroit? Podemos estar horas, días y años discutiendo eso, de hecho, eso es lo que ha pasado con muchos de estos temas, pero nosotros preferimos apostarle al amor de Jesús. Por eso es mejor contestar la pregunta bíblica: ¿quién nos separará del amor de Cristo? Y si de verdad nada nos puede separar “del amor de Dios que es en Cristo Jesús, Señor Nuestro”, entonces hagamos lo mismo con nuestros hermanos y hermanas aunque piensen diferente a nosotros. Apostemos por el amor de Dios, que es más que estar unidos o ser respetuosos. Como dice uno de nuestros coros, “Amémonos de corazón, no de labios ni fingido…”

Como reflexión les dejamos una estrofa de un famoso canto de la himnología latinoamericana, “Tenemos Esperanza”, escrito por el Obispo Metodista Federico Pagura de Argentina.

”Porque Él entró en el mundo y en la historia; porque Él quebró el silencio y la agonía;
Porque Él llenó la tierra de su gloria; porque fue luz en nuestra noche fría;
Porque Él nació en un pesebre oscuro; porque vivió sembrando amor y vida;
Porque partió los corazones duros y levantó las almas abatidas. 

Por eso es que hoy tenemos esperanza, por eso es que hoy luchamos con porfía,
Por eso es que hoy miramos con confianza el porvenir en esta tierra mía…”

En el amor de Jesús,

The full text of the letter in Portuguese:

Aos nossos irmãos e irmãs da comunidade hispano latina nos Estados Unidos e igrejas irmãs na América Latina

Graça e paz de nosso Senhor Jesus Cristo para cada um de vocês!

A 221a. Assembléia. Geral da Igreja Presbiteriana dos Estados Unidos da América, reunida em Detroit, entre os dias 14 e 21 de Junho, acaba de terminar os seus trabalhos e, como em todos as reuniões de nossas comunidades de fé, houve momentos de encontros e desencontros, tristezas e alegrias, incerteza e convicção. Tal como se expressou o moderador eleito pela Assembléia, o Dr. Heath K. Rada, referindo-se ao clima de mudanças que experimentamos em. Detroit, "...assim é a Assembléia Geral, temos nevoeiro, chuvas, tormentas e amanheceres... mas confiamos em que, em meio a tudo isto, Deus nos mostrará o caminho". 

"Tormentas e amanheceres" define também as condições e o trabalho da Igreja de nosso Senhor Jesus Cristo. A Igreja vive entre a incerteza daquilo que não se conhece e a certeza do que não se vê. Sabemos que caminhamos às escuras, mas iluminados pela presença do Espírito de Vida, aquele que nos conduz às "águas de descanso" e "pastos verdejantes" mas também nos acompanha pelo "vale da sombra da morte".

Todos e todas já temos ouvido muitas vezes, e os meios de comunicação de massa e sociais estão se encarregando de anunciar, que a Assembléia Geral da Igreja aprovou uma interpretação autorizada da constituição, através da qual é deixada nas mãos dos presbíteros e presbíteras docentes (ou seja, o clero), a celebração de matrimônio entre pessoas do mesmo sexo naqueles estados dos Estados Unidos nos quais esta prática seja legal; e nas mãos dos conselhos, a decisão de usar as dependências da igreja para estas cerimônias. Também temos ouvido que no próximo ano os nossos presbitérios estarão aprovando ou reprovando uma emenda constitucional que redefine o conceito de matrimônio como "um compromisso único entre duas pessoas, tradicionalmente, um homem e uma mulher". Da mesma forma temos ouvido da decisão da Assembléia De retirar os fundos da denominação que estão investidos na Caterpillar, Motorola e Hewlett-Packard devido aos seus vínculos com a política do Estado de Israel contra as comunidades palestinas. A ênfase nestes pontos é tanta que as vezes parece que a Assembléia se reuniu somente para isto.

No entanto, também houve outras coisas que fizemos juntos em Detroit. Os cultos de adoração foram fabulosos, inspirações e edificantes; os pregadores e pregadoras nos desafiaram a viver com a convicção de que Deus nunca nos abandona, que o sangue de Jesus não foi derramado em vão e que Ele nos chama para cruzar o deserto das provas porque do outro lado está a terra da promessa. Em Detroit também celebramos as 248 novas comunidades de adoração que já tão funcionando dentro da Igreja Presbiteriana como parte do plano "1001 Worshipping Communities". A Assembléia se regozijou com os avanços da missão que fazemos em centenas de países com os quais mantemos relações fraternas de trabalho e cooperação, muitos deles na América Latina, onde investimos recursos humanos e financeiros para o benefício destas igrejas sem exigir nada em troca. Foi aprovada a criação de grupos de respostas comunitárias para apoiar os irmãos e irmãs imigrantes que não possuem documentos e necessitam de nossa ajuda. Nos alegramos com o bom trabalho de nossos seminários e foram aprovadas ações para facilitar aos de fala hispana exames de ordenação mais justos e sensíveis à nossa cultura. Aprovamos enviar aos presbitérios para votação a Confissão de. Belhar, a qual se aprovada seria o primeiro credo em nosso Livro de Confissões proveniente do Hemisfério Sul que desafia o racismo institucional e nos desafia a olhar os sinais demográficos e culturais de nossos tempos.

Homenageamos a irmãos e irmãs, assim como igrejas e organizações, pelo dedicado trabalho que realizam em favor da comunidade, do meio ambiente, do compromisso ecumênico e inter-religioso, seu trabalho jornalístico, sua trajetória como escritores, e mulheres de fé destacadas por seus serviços na igreja. Tivemos o mais maravilhoso e dinâmico grupo de jovens que havíamos podido ver nos últimos anos, injetando vida e energia em nossa Assembléia, fazendo-nos dançar e nos mover com os seus famosos "energizadores" que nos brindavam com alegria e exercícios para nos manter despertos e atentos depois de longas sessões de trabalho.

Lamentavelmente todas estas ações e atividades da Assembléia não foram divulgadas nos canais de televisão nem nas manchetes dos jornais e muitas pessoas as passaram por alto, mas nós não, os quais temos visto as tormentas e os amanheceres da 221a. Assembleia Geral em Detroit.

A pergunta que fica no ar despolis desta reflexão tem a ver com o futuro da igreja e nossa participação neste futuro. Qual é o saldo de Detroit? O lema sob o qual nós reunimos em Detroit foi, "Esperança Abundante". A esperança é Jesus, por isso a esperança lança fora o temor. A esperança nos faz mais humanos, mais sensíveis, mais respeitosos uns com os outros. A esperança faz com que, antes de criticar, ferir ou lançar insultos contra alguém, olhemos nos olhos dessa pessoa para descobrir o Jesus que está ali presente, a quem irei ferir com minhas palavras, ações ou atitudes.

Quem tem a razão e a resposta correta acerca dos temas difíceis que discutimos em Detroit? Podemos ficar horas, dias e anos discutindo isso, de fato, isso é o que tem ocorrido com muitos destes temas, mas nós preferimos nos postar ao lado do amor de Jesus. Por isso e melhor responder a pergunta bíblica: quem nos separará do amor de Cristo? E se verdadeiramente nada pode nos separar "do amor de Deus que é Cristo Jesus, Nosso Senhor", então façamos o mesmo com nossos irmãos e irmãs ainda que pensem diferente de nós. Postemo-nos ao lado do amor de Deus, que é mais do que estar unidos ou ser respeitosos. Como diz um de nossos cânticos "Amemo-nos de coração, anos de lábios nem fingindo..."

Como reflexão lhes deixamos uma estrofe de um famoso cântico da hinologia latino-americana, "Temos Esperança" escrito pelo Bispo Metodista Federico Pagura da Argentina.

"Porque Ele entrou no mundo e na história; porque Ele quebrou o silêncio e a agonia;
Porque Ele encheu a Terra de sua Glória; porque foi luz em nossa noite fria;
Porque Ele nasceu em um presépio escuro; porque viveu semeando amor e vida;
Porque partiu os corações duros e levantou as almas abatidas.
Por isso é que hoje temos esperança, por isso é que hoje lutamos com bravura,
Por isso é que hoje olhamos com confiança o porvir desta minha terra..." 

No amor de Jesus,